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INDIA, EL GIGANTE DORMIDO DEL FUTBOL

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नमस्ते! तुम कैसे हो? (Namaste! Tum kaise ho?/ ¡Hola! ¿Cómo estás?) Espero que estés bien el día de hoy. Como cada jueves, vamos a viajar por el mundo del balón, a parajes que tal vez no conozcas normalmente, pero que es donde se respira futbol. Y es que la semana pasada iniciamos nuestro viaje por Italia, y tras una parada de emergencia en Camboya, es hora de ir a nuestro siguiente destino.

Asia tiene sus propios juegos

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Ahora toca el turno de la máxima justa deportiva para el continente asiático que se celebra cada cuatro años: los Juegos Asiáticos, celebrados este año en las ciudades de Yakarta y Palembang, en Indonesia.

De hecho, el domingo pasado empezó la competencia de futbol, con 25 países en la rama varonil y 11 en la rama femenil. Mucha gente presta atención a esta edición para ver si Son Heung-min logra colgarse la medalla de oro por Corea del Sur, y así poder eludir el Servicio Militar obligatorio y continuar su carrera en el Tottenham.

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India, ausente en el futbol

Eso sí, mucha gente no ha prestado atención a otro evento que sucedió en el futbol. India ocupaba en ese entonces el lugar 14 del ránking de la AFC, por lo que tenía su lugar asegurado en la competencia como parte de los 20 mejores; sin embargo, la Asociación Olímpica de ese país (IOA) se negó a inscribir a la selección de futbol.

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¿Cuál es la razón? La IOA tiene una política de solamente mandar a competencia a los deportistas y equipos que se encuentren entre los ocho mejores del continente. Obviamente quien se negó fue la Federación de Futbol (AIFF), quien dijo que la IOA carecía de visión y competencia, más cuando India en los últimos dos años ha ido creciendo en nivel y en el ránking FIFA.

Sin embargo, no había marcha atrás: una decisión así cortó una racha de cinco juegos asiáticos de India asistiendo. Eso sí, India es el país más habitado del mundo que no ha calificado a un mundial.

Un poco de historia

India es un país donde el futbol ha estado desde casi el inicio, al ser una de las colonias inglesas más importantes. Los soldados ingleses trajeron este deporte a los campos indios, tanto que uno de los primeros clubes de futbol en Asia se fundó en Calcuta en 1872: se llamaba Calcutta FC. De hecho, la ciudad de Calcuta se considera como la cuna del futbol en este país.

El equipo más viejo en la actualidad es el Mohun Bagan AC (মোহনবাগান অ্যাথলেটিক ক্লাব), fundado en 1889, donde ya jugadores hindúes y musulmanes jugaban juntos. En 1911, este equipo uno de los sucesos más importantes de la época colonial: vencieron al Regimiento de East Yorkshire 2-1 para ganar la IFA Shield, el cuarto torneo de clubes más antiguo del mundo.

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En 1893 se fundó la federación de futbol de la India, pero con solamente ingleses como miembros. En 1937, tras varios tours de equipos indios a otros países de Asia y Oceanía, como Japón, China, Corea y Australia, se fundó la Federación de Futbol de toda India (AIFF), y se afilió a la FIFA en 1947 al independizarse del Reino Unido.

India fue de los principales equipos en defender el juego con jugadores descalzos. En los Olímpicos de Londres este equipo estuvo a punto de vencer a Francia, pero perdieron 2-1, pero dejó tan grata impresión que el rey Jorge VI los invitó al Palacio de Buckingham.

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Ahí, la entonces princesa Elizabeth II les preguntó la razón por la cual jugaban descalzos. Sailen Manna (শৈলেন মান্না), uno de los mejores jugadores del mundo en ese entonces, no dijo la razón principal, que era “falta de dinero para comprar zapatos”, sino que dijo que “descalzo se pateaba mejor el balón”.

La peor traba a India

La selección de India calificó automáticamente al mundial de Brasil en 1950 tras los retiros de países como Filipinas, Birmania e Indonesia. Tras una grata exhibición en Londres, India tenía mucha esperanza de desarrollar un gran juego en tierras brasileñas.

Sin embargo, empezaron los problemas. Primero, la AIFF se negó a ir alegando los altos viáticos para el viaje a Brasil, lo cual fue desmentido, ya que el Comité Organizador sugirió asumir la mitad de los viáticos.

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Luego, salió la excusa de que no fue porque a India no le permitieron jugar descalzo, según una regla que había dictado la FIFA. Esto lo desmintió el propio Manna, quien sería nombrado en 1953 como uno de los 10 mejores capitanes del mundo por una revista inglesa. La AIFF no mandó a su equipo porque en ese entonces no consideraba al Mundial de Futbol de la misma importancia que tenían los Juegos Olímpicos.

Hasta ahora, ese es el mayor arrepentimiento que ha tenido India, ya que en 68 años no ha estado tan cerca de calificar al mundial.

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Sailen Manna

La edad de oro no les ayudó

La época de 1951 a 1962 ha sido considerada como la Edad de Oro, gracias a dos medallas de oro en los Juegos Asiáticos de Nueva Delhi 1951 y Yakarta 1962, un cuarto lugar en los Olímpicos de Melbourne 1956 y una gran exhibición en Roma 1960, donde ya con zapatos lograron un meritorio empate ante Francia y le metieron un susto a Hungría.

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Después de eso, India experimentó una gran decadencia durante 30 años debido a grandes factores, como el surgimiento del cricket como deporte nacional, la pérdida del interés en el futbol del público, la incapacidad de estar al tanto de los progresos tácticos y físicos del mundo y la negligencia y falta de profesionalismo en el futbol de clubes.

Con todo esto, ¿India podrá destacar? El presente dice que sí…

Poco a poco renace el futbol en India a nivel de clubes

Ha surgido una liga semiprofesional, la National Football League, en 1996, la cual ahora se conoce como la I-League, con sistemas de ascenso y descenso y con un cupo en la Liga de Campeones en la AFC.

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Hay ciudades como Calcuta, donde clubes como East Bengal y Mohun Bengal tienen estadios con asistencias promedio de 60 mil espectadores; sin embargo, en otras ciudades como Kerala y Chennai, al sur, la asistencia es mucho menor.

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Más adelante, con el fin de consolidar el futbol en el interés popular, en 2011 surgió otra liga paralela con un formato más parecido a las franquicias de la MLS y con un sistema de patrocinio de personas famosas, como estrellas de Bollywood, mejores jugadores de cricket y hombres de negocios.

Esta liga se llama India Super League, y aunque en un principio no la reconocía ni la AFC ni la FIFA, muchos jugadores en su momento famosos derrocharon su talento antes del retiro. Entre estos jugadores se encuentran el brasileño Elano (Chennaiyin), el italiano Alessandro del Piero (Delhi Dynamos), el sueco Frederik Ljungberg (Mumbai City), el español Joan Capdevila (NorthEast United) y el francés David Trézéguet (Pune City).

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Incluso una de las franquicias es una sucursal del Atlético Madrid: el ATK o Atlético de Kolkata, en la ciudad de Calcuta, con el nigeriano Kalu Uche como capitán. Y no solamente es en jugadores, también hay técnicos otrora famosos, como el costarricense Alexandre Guimaraes, que dirige al Mumbai City.

La ISL empieza a tener el reconocimiento que merece, pues el campeón ahora puede disputar un torneo continental: la Copa AFC, la segunda más importante de Asia. Por algo se empieza.

¿Y a nivel selecciones?

El equipo indio, conocido como ऩील बाघ (Nil bagh) o Los tigres azules, ha visto un renacimiento vacilante gracias a la labor de la AIFF, que se ha tomado en serio su labor de fortalecer el futbol indio. En 2011, tras 27 años, India regresó a la Copa Asiática, y a pesar de perder sus tres partidos, la afición mostró gran esperanza en el futuro.

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Tras esta actuación, siguió una serie de resultados dispares: podían ganar amistosos ante rivales más fuertes como Qatar (2-1) o perder contra rivales aparentemente más débiles, como el partido en Guam (0-1), donde un país de 161 mil habitantes derrotó a uno de 1.3 mil millones. Resultados así mandaron a India a su punto más bajo del ránking: lugar 173.

Sin embargo, el futbol cobró otro nivel cuando se anunció que India organizaría el mundial sub-17 2017. La organización del mundial tuvo una respuesta bastante entusiasta por parte de la población, a tal punto que los puestos para voluntarios se cubrieron rápidamente.

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En total, la asistencia para el mundial fue de 1.4 millones de espectadores, lo cual es un récord para un torneo juvenil. Fue tal el éxito, que India buscó organizar el Mundial Sub-20 en 2019 (perdió contra Polonia) y ahora busca organizar la Copa Asiática y el Mundial Femenil en 2023.

El equipo sub-17 no quedó ahí. Se decidió que este equipo tendría un lugar permanente en la I-League y su equipo se llamaría Indian Arrows, con sede en Delhi. Esto es con el fin de mantener a este equipo siempre unido y en constante competencia, con miras al mundial de 2026 en Norteamérica.

Esta decisión ha dado frutos ahora: en el torneo Sub-20 de L’Alcúdia, India logró derrotar 2-1 a la campeona Argentina, y a la selección sub-16 campeona de Asia, Irak, por la mínima.

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Por lo pronto, la selección mayor defenderá el título del Campeonato de la SAFF (sur de Asia) en Bangladesh, donde parte como favorita al título. De ahí, disputará tres partidos amistosos ante China, Arabia Saudita y Omán, los cuales servirán de preparación para la Copa Asiática en enero, a celebrarse en Emiratos Árabes Unidos, donde comparte el grupo A con Tailandia, los anfitriones y Bahréin.

Este equipo está encabezado por Sunil Chhetri (सुनील छेत्री), máximo goleador de la selección y con experiencia en la MLS y en Portugal. Ahora bien, en estos momentos India se encuentra en el lugar 102 del ránking, y resultados positivos como victorias en los amistosos y pasar de la fase de grupos podrían catapultar a India para mantenerse entre los 100 mejores.

Diagnóstico

Con todas estas acciones, la AIFF tiene una labor con gran futuro para tener un desarrollo que le permita calificar a su primer mundial. 2026 y 2030 surgen como años promisorios, toda vez que la AFC tendrá 8 o 9 lugares para el mundial. Todo esto depende que la AIFF siga trabajando y que la IOA le permita competir.

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Hablando de trabas, ¿sabías que hay una selección que si usara todos los jugadores que juegan fuera de su país sería una selección de respeto, no solo en la CONCACAF, sino en toda América? Este país es Surinam, y ahí iremos la siguiente semana.

Recomendación musical

Cuesta trabajo buscar música pop y folklore de la India, sobre todo con el boom de canciones de películas de Bollywood, la industria de cine más grande del mundo. Aún así, encontré un grupo que fusiona el rock con elementos musicales de India.

Este grupo se llama Indian Ocean (इंडियन ओशॅन), los pioneros del fusion rock. Esta canción se llama Ma rewa (मा रेवा) y habla de un río en este país llamado Rewa, también conocido como Narmada, el sexto más importante de India. Disfruta de un viaje por India escuchando esta canción.

Recapitulemos

India no participa en futbol en los Juegos Asiáticos de Yakarta-Palembang debido a la negativa del IOA a inscribir a la selección por su política de solo enviar a atletas o equipos entre los mejores ocho de Asia. No es la primera vez que pasa algo así: en 1950 no asistió al mundial de Brasil por considerar que el Mundial FIFA no tenía la misma validez que los Olímpicos. Sin embargo, tras años en el limbo, la AIFF ha organizado dos ligas de futbol, la I-League y la ISL. Además de eso, la India recientemente ha organizado el mundial sub-17 y tiene propuestas interesantes para tener una selección competitiva que logre calificar al mundial 2026.

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Nos vemos la siguiente. अलविदा! (Alvida!)

Sebastián Alarcón
29 años de kilometraje recorrido, y fiel aficionado al Toluca. He podido adentrarme en el estudio de más de 20 idiomas, los cuales hablo a diferentes niveles. Dicho conocimiento me ha permitido visitar varios países sin abandonar a México. Otra manera de viajar por el mundo ha sido gracias al gusto por el futbol internacional y la ciencia. Gracias a esta curiosidad pude llevarte a Rusia, y ahora tendremos un viaje por todo el mundo a través del futbol.
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29 años de kilometraje recorrido, y fiel aficionado al Toluca. He podido adentrarme en el estudio de más de 20 idiomas, los cuales hablo a diferentes niveles. Dicho conocimiento me ha permitido visitar varios países sin abandonar a México. Otra manera de viajar por el mundo ha sido gracias al gusto por el futbol internacional y la ciencia. Gracias a esta curiosidad pude llevarte a Rusia, y ahora tendremos un viaje por todo el mundo a través del futbol.

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